Sobre el kala azar

Hay hasta 90,000 casos nuevos cada año Tiene una tasa de mortalidad del 95% si no se trata MSF trató a 1,970 pacientes con la enfermedad en 2019

 

¿Qué es? 

La leishmaniasis es una enfermedad parasitaria tropical causada por una variedad de Leishmania que se transmite por la picadura de un insecto flebotomino. La forma más grave, la leishmaniasis visceral, también es conocida como kala azar. Es endémica en 76 países y miles de personas corren riesgo de infección.
 
Cuando una persona se infecta, su sistema inmunológico se debilita y es más frágil frente a otras infecciones. Los síntomas son pérdida de apetito, agrandamiento de bazo e hígado y anemia. Sin tratamiento, prácticamente todos los pacientes mueren. Sin embargo, con un diagnóstico y tratamiento temprano se evita la muerte, incluso en entornos con recursos limitados.
 
Junto con la enfermedad de Chagas y la enfermedad del sueño, el kala azar es una de las enfermedades tropicales desatendidas (ETD) más peligrosas.
 

¿Cómo se transmite?

El parásito se transmite a los humanos por las picaduras de moscas de arena (hembras infectadas). Ataca el sistema inmunológico y casi siempre es fatal si no se trata. Hay entre 50.000 y 90.000 casos nuevos al año, alrededor del 90 % ocurren en Brasil, Etiopía, India, Kenia, Somalia, Sudán del Sur y Sudán, donde la enfermedad es endémica.
 
Los flebótomos se alimentan de animales y humanos para obtener sangre, que necesitan para desarrollar sus huevos. Si se extrae sangre que contiene parásitos de leishmania de un animal o de un ser humano, la siguiente persona que reciba una picadura desarrollará leishmaniasis.
Meses después de esta infección inicial, la enfermedad puede progresar a una forma más grave, llamada leishmaniasis visceral o kala azar.
 

¿Cuáles son sus síntomas?

Inicialmente, los parásitos de Leishmania causan llagas o úlceras en la piel en el sitio de las picaduras de los flebótomos. Si la enfermedad progresa, ataca al sistema inmunológico. El kala azar se presenta entre dos a ocho meses después, con síntomas más generalizados, que incluyen fiebre y debilidad prolongada.
La coinfección de kala azar y VIH es un gran desafío, ya que las enfermedades se influyen entre sí en una espiral viciosa a medida que atacan y debilitan el sistema inmunológico.
 

¿Cómo se diagnostica? 

Normalmente, el diagnóstico clínico (fiebre durante más de dos semanas, agrandamiento del bazo y de los ganglios, pérdida de peso) se acompaña de una prueba rápida de detección de anticuerpos. Sin embargo, en algunas zonas endémicas esta prueba no funciona y hay que hacer análisis serológicos de laboratorio (test de aglutinación directa de anticuerpos), para confirmar el diagnóstico. En casos de recaída, personas con VIH o pacientes inmunodeprimidos que presentan síntomas clínicos y han dado negativo en las pruebas rápidas, puede ser necesaria una prueba de confirmación diagnóstica consistente en una punción o biopsia del bazo, de los ganglios linfáticos o de la médula ósea.
 
Desafortunadamente, las pruebas con tira reactiva solo establecen si un paciente es inmune al kala azar, por lo que si el parásito está presente, parecería que el paciente tiene la enfermedad. Debido a esto, la prueba con tira reactiva no se puede usar para ver si el paciente está curado, se ha vuelto a contagiar o ha recaído.
 

¿Cómo se trata? 

Las actuales opciones de tratamiento incluyen antimoniales pentavalentes (entre los que está el estibogluconato de sodio, SSG), paramomicina, miltefosina, desoxicolato de anfotericina B y anfotericina B liposomal (LAmB por sus siglas en inglés). Los protocolos de tratamiento son específicos según la región ya que su eficacia varía según la zona. Aunque la lista de tratamientos parece extensa, cada uno tiene limitaciones significativas.
 
Por ejemplo, los antimoniales pentavalentes todavía se usan como primera línea de tratamiento en algunos países africanos y son efectivos en la mayoría de áreas endémicas. En India, sin embargo, este tratamiento fracasa en el 60% de los casos. Además los antimoniales deben administrarse durante 30 días, mediante dolorosas inyecciones, y son potencialmente tóxicos.
 
En el estado de Bihar, en India, MSF trató con amfotericina B liposomal 20mg, un tratamiento muy efectivo para el paciente.
 

¿Por qué es una enfermedad olvidada o desatendida?

La leishmaniasis visceral es endémica en 76 países. Se estima que hay 500.000 nuevos casos al año y el 90% de ellos se concentran en seis países: Bangladesh, Brasil, India, Nepal, Etiopía y Sudán.
 
Muchas infecciones y muertes nunca se conocerán, ya que las personas que sufren kala azar suelen vivir en lugares remotos y raramente acuden a un centro de salud. La coinfección con VIH/sida está empeorando la situación.
 

Los logros de MSF

MSF, junto con otros actores, ha validado e introducido una prueba de diagnóstico rápido (rk39) que gracias a su sencillo uso ha permitido descentralizar el diagnóstico y, en ocasiones, también el tratamiento a áreas remotas.
 
Tanto en el este de África como en Asia, la experiencia operacional de MSF ha ayudado a cambiar protocolos de tratamiento nacionales e internacionales. Por ejemplo, para el kala azar africano, la Organización Mundial de la Salud recomienda ahora una terapia combinada de SSG y paramomicina, un tratamiento que MSF implementó en Sudán del Sur en 2002  y que ha sido recientemente evaluado por estudios de la DNDi.
 

Retos  

El kala azar sigue siendo una enfermedad olvidada en cuanto a investigación y desarrollo de nuevos tratamientos. Se necesitan medicamentos asequibles y de fácil utilización, pruebas rápidas de diagnóstico para zonas concretas y reducir el precio de los medicamentos más efectivos.
 
Los enfermos de kala azar en los países en desarrollo han sido olvidados durante mucho tiempo. Muchas comunidades con alta prevalencia no tienen acceso al diagnóstico y, por sus condiciones de pobreza, a menudo sólo pueden acceder a tratamientos de baja calidad, lo que supone serios riesgos de brotes y un aumento de las resistencias a los medicamentos” explica Gareth Barrett, coordinador médico de MSF en Bihar (India)
 

MSF y el kala azar

Desde 1988, hemos tratado a más de 120.000 enfermos de kala azar, principalmente en Sudán, Sudán del Sur, Etiopía, Kenia, Somalia, Uganda, India y Bangladesh. En 2019, tratamos a 1970 pacientes con Kala Azar.
 
Nuestra experiencia directa en la atención a enfermos de kala azar durante tantos años ha contribuido a mejorar los métodos de diagnóstico y los protocolos nacionales e internacionales de tratamiento. Por ejemplo, en colaboración con otras entidades especializadas, hemos validado e introducido una prueba de diagnóstico rápido que, gracias a su sencillo uso, ha permitido descentralizar el diagnóstico (y a veces también el tratamiento) a áreas remotas.